jueves, 21 de mayo de 2015

1863: “Tiempos de gloria”, afroamericanos en la guerra de secesión USA (4ª parte); Fort Wagner.





 Cartel de reclutamiento para el 54º regimiento.Se ofrece una prima de reclutamiento de 100 dolares,una paga de 13 dolares mensuales,buena comida y ropa y ayuda estatal para la familia.

Viene de aquí:

  Al amanecer del día 28 de junio de 1863,pocas horas antes que el 1er regimiento de guardias de Luisiana se convirtiera en el primer contingente de afro-americanos en entrar en combate en la guerra civil norteamericana,alrededor de un millar de casacas azules salieron del campamento Camp Meigs en Massachusetts y embarcaron en los vagones que les transportarían a Boston.

  Mientras los soldados desfilaban por la ciudad en su marcha hacia su destino en Battery Wharf (el norte del Boston de la época), fueron recibidos por la población con gran algarabía.

  Las tropas del nuevo regimiento, el 54 de Massachusetts, eran todos afroamericanos que habían sido reclutados por todos los estados del norte para combatir a los confederados.

  El 54 de Massachusetts había nacido gracias a la insistencia del gobernador republicano de Masschusetts, John Andrew, que había sido uno de los más entusiastas valedores de la idea de reclutar afroamericanos para combatir a los rebeldes. El gobernador Andrew, con el inestimable apoyo de Frederick Douglas, Harriet Beecher y otros famosos abolicionistas, hacia convencido al departamento de guerra para llevar a cabo su plan de reclutar un regimiento formado por hombres negros libres procedentes de Massachusetts, con la unica condición de que los oficiales fueran blancos.

  Tras recibir la aprobación del departamento de guerra, el gobernador comenzó inmediatamente la búsqueda de oficiales blancos de influyentes familias que aceptaran ser destinados al nuevo regimiento.

  Encontró a un excelente coronel para la unidad en Robert Gould Shaw, un experto soldado de 25 años miembro de una de las familias más influyentes de Boston. Otros oficiales que decidieron aceptar la oferta del gobernador fueron el teniente Garth James, hermano del escritor Henry James, y los tenientes Lewis y Charles Douglss, hijos del abolicionista Douglas.

 Coronel Robert Gould Shaw.

  Pero Massachusetts no tenía una gran población afroamericana para completar los hombres de un regimiento, asi que los reclutadores se dirigieron a Chicago, New York, Filadelfia e incluso llegaron a  Canadá para reclutar hombres para completar la cifra deseada. Tras pasar la mayor parte  de la primavera del año 1863 realizando el entrenamiento básico de infanteria, a finales de mayo el 54 de Massachusetts estaba listo para entrar en acción.

  Cuando el regimiento atravesó Boston y embarcó en el buque de vapor "De Molay", fueron informados que su destino iba a  ser Carolina del Sur, uno de los estados con mayor población de esclavos de los estados del sur y el lugar donde el movimiento confederado había dado comienzo. Los hombres del 54 iban a participar en el intento de capturar Charleston y volver a colocar a la bandera de la unión en Fort Sumter, el escenario del primer cañonazo de la guerra de secesión americana, dos años antes.

  Al mismo tiempo que el 54 de Massachusetts llegaba  a Carolina del Sur, el general Quincy Gillmore había reunido un ejercito de 15.000 soldados yanquis apoyado por un numeroso grupo de Ironclads, los nuevos barcos acorazados que comenzaban a hacerse imprescindibles para dominar el mar y las vías de comunicación fluviales.


  El ejército unionista estableció su campamento principal en la isla de Folley, a una decena de kilómetros al sur de Charleston.El general Gillmore y el almirante Dahlgren, al mando de la flotilla de acorazados, habían intentado un asalto naval sobre las defensas de Fort Sumter un par de semanas atrás, fracasando estrepitosamente. Ambos mandos unionistas sabían que para tomar Charleston era imprescindible tomar Fort Sumter, y para tomar Fort Sumter era necesario tomar Fort Wagner. Solo una operación combinada con la participación de la armada unionista, artillería de asedio y el asalto de la infantería lograrían que la bandera de las barras y estrellas ondeara sobre Fort Wagner.



  El 9 de julio dio comienzo el ataque general. Un fuerte contingente de casacas azules fue trasladado desde la isla de Folley hasta la costa sur  de la isla de Morris. En un dia, los unionistas habían tomado la mayor parte de la isla, y presionaban hacia el interior, contando con la ayuda de 47 piezas de artillería y las descargas que aportaban 4 ironclads.

  Quien más preocupado estaba por el ataque unionista era el general confederado Pierre Beauregard, comandante de la zona de Charleston.Nacido en Luisiana y convencido esclavista, el general Beauregard había capturado Fort Sumter a los federales dos años antes.Responsable de defender Charleston, sabia que quien controlase Fort Wagner tendría la clave para ganar la batalla.

 General confederado Pierre Beauregard.

  Para proteger el acceso más fácil a Fort Sumter, habia hecho construir una serie de fortificaciones  a base de trincheras y empalizadas de madera cubierta por arena .Al tener noticia del avance de las tropas unionistas por la isla de Morris, reforzó fuerte Wagner con 1.000 soldados y 20 piezas de artillería a lo largo del parapeto. El general Beauregard sabía que las fuerzas unionistas eran más numerosas, pero la construcción de Fort Wagner en la parte más estrecha de la isla igualaba las fuerzas. Con el muro frontal de la estructura del fuerte  que ocupaba casi la totalidad de la distancia entre el mar, al este, y las marismas al oeste, el asalto de los casacas azules solo podría producirse en dirección al muro frontal, donde los rebeldes podrían acumular todos sus cañones y la gran mayoría de su infantería.

 Plano de Fort Wagner.

 Las tropas de la unión se dieron cuenta muy pronto de la ventaja confederada.El día 11, el general Gillmore ordeno un asalto frontal sobre Fort Wagner, y las oleadas de casacas azules fueron acribilladas por fuego de mosquete y de cañón que segaron las vidas de gran cantidad de soldados.Fue un fracaso sin paliativos, y el general Gillmore decidió tomarse el asunto con mayor tranquilidad.

 General unionista Quincy Gillmore.

  Los ingenieros unionistas instalaron 41 cañones y morteros de asedio a un kilometro de Fort Wagner y comenzaron a machacar las defensas día y noche.Al mismo tiempo, los navíos unionistas atacaban con sus cañones las defensas del este del fuerte, las que daban sobre el mar, especialmente sobre los parapetos.Pero los ingenieros confederados habían construido gran cantidad de refugioso bien protegidos en el interior del fuerte.

 Interior de Fort Wagner.

  Durante una semana, Fort Wagner se convirtió en el centro de atención de los ciudadanos de Charleston, de los rebeldes y  de la infantería unionista, que se preguntaba cuánto daño estaba realmente  haciendo la artillería sobre las fortificaciones del fuerte.

  Finalmente, el general Gillmore decidió que había llegado del momento de un asalto terrestre. Una poderosa fuerza de 10 regimientos, alrededor de 6.000 soldados ,se prepararon para tomar Fort Wagner por asalto.El general pensó que sería buena idea que el ataque se realizara por la noche, para que la infantería y la artillería confederada tuviera dificultades para distinguir las casacas azules de los asaltantes.

El ataque se fijo para la noche del día 18 de julio de 1863.

 Fort Wagner,visto desde las posiciones unionistas.

(Continuara…)

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